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Sobre a planta carnívora Nepenthes, e revestimentos de muito pouco atrito


Género Nepenthes

Em investigação, a inspiração é sempre bem-vinda porque abre novas perspetiva e vias de exploração e entendimento de um assunto. Já aqui se referiu o biomimetismo, considerada tendência do ano em 2011, como uma corrente de investigação que se inspira nas soluções otimizadas geradas pela Natureza para processos industriais do interesse do homem.

Entre outros, um dos temas em que a Natureza desenvolveu soluções que muito interessam atualmente ao homem, é no domínio das superfícies com características especiais. Se a flor de lótus constitui um exemplo muito citado de uma superfície que exibe "naturalmente" uma hidrofobicidade assinalável e interessante para o homem, noticia-se mais recentemente o interesse na espécie vegetal carnívora do género Nepenthes, a qual apresenta uma superfície interna onde o atrito é praticamente inexistente, a que acresce uma boa capacidade de regeneração. A planta tira proveito de tal propriedade na medida em que os organismos que a procuram acabam por não conseguir aderir à superfície e caem invariavelmente na zona de digestão.

Pergunta-se então: qual o interesse desta propriedade para a indústria? Em engenharia química, a habilidade de repelir líquidos e contaminantes é valiosa. A aplicação de revestimentos em materiais é muito frequente como forma de resolver problemas tais como a formação de colónias bacterianas em material médico, a evitação de formação de gelo em aeronaves, a imunização dos casos de navios a incrustações, ou como forma de facilitar o transporte de produtos viscosos como o crude através de um pipeline.

Ao perscrutar o mecanismo que possibilita as propriedades exibidas pelas Nepenthes, uma equipa da Universidade de Harvard está a reproduzir esse efeito em laboratório na forma de um revestimento que afirmam poder vir a aplicar-se a qualquer objecto sem contrapartidas económicas.

Esta ideia foi já reconhecida pela IChemE no Reino Unido, através da atribuição de um prémio de excelência.

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